¿Cómo funciona una central hidroeléctrica y qué partes la componen?

La energía hidroeléctrica es una fuente de energía renovable que aprovecha la energía potencial del agua para generar electricidad. Pero, ¿cómo funciona exactamente una central hidroeléctrica y cuáles son sus partes fundamentales?

La central hidroeléctrica: una máquina generadora de electricidad

Una central hidroeléctrica es un conjunto de instalaciones y equipos electromecánicos diseñados para transformar la energía potencial del agua en energía eléctrica de manera constante. La cantidad de electricidad generada depende del caudal de agua y de la altura a la que se encuentra.

Las partes esenciales de una central hidroeléctrica

Una central hidroeléctrica cuenta con varias partes fundamentales que juegan un papel crucial en su funcionamiento. Estas son:

  1. Dique o presa: su función es retener el agua del río y crear un desnivel que se aprovecha para la generación de energía. Las presas pueden ser de tierra o de hormigón.

  2. Vertederos: alivian la cantidad de agua acumulada sin pasar por la sala de máquinas. Este excedente de agua puede utilizarse para riego. Los vertederos pueden ser de fondo o de superficie.

  3. Tomas de agua: recogen el agua embalsada y la conducen hacia las turbinas mediante canales o tuberías forzadas. Estas tomas de agua cuentan con compuertas reguladoras y rejas filtradoras para impedir la entrada de elementos extraños.

  4. Casa de máquinas: aquí se encuentran las máquinas principales, como las turbinas-alternadores, las turbinas hidráulicas, los ejes y los generadores eléctricos. Además, se localizan los elementos de regulación y control. La casa de máquinas cuenta con compuertas de entrada y salida que permiten cerrar el flujo de agua en caso de reparaciones o mantenimiento.

  5. Turbinas hidráulicas: aprovechan la energía del agua para producir un movimiento de rotación mediante su eje. Los principales tipos de turbinas hidráulicas son la rueda Pelton, la turbina Francis y la turbina Kaplan.

  6. Transformadores: dispositivos que se encargan de aumentar o disminuir la tensión eléctrica de la corriente alterna, manteniendo la potencia.

  7. Líneas de transmisión eléctrica: cables utilizados para transportar la electricidad generada por la central hacia los hogares y empresas.

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Partes de una central hidroeléctrica
Fuente: EducaMadrid

Tipos de centrales hidroeléctricas

Existen tres tipos de centrales hidroeléctricas, cada una con características particulares:

  1. Centrales hidroeléctricas de pasada: son aquellas que aprovechan el agua del río según el caudal disponible. El desnivel entre el agua es mínimo y requieren de un caudal constante para funcionar correctamente.

  2. Centrales hidroeléctricas con embalse de reserva: utilizan un embalse para regular la cantidad de agua que llega a las turbinas. Esto les permite generar electricidad de forma independiente al caudal del río. Además, suelen ser más económicas en términos de coste de energía.

  3. Centrales hidroeléctricas de bombeo: presentan dos embalses a diferentes alturas y se utilizan cuando se requiere una demanda de energía eléctrica adicional. Durante las horas de menor demanda, el agua se bombea del embalse inferior al superior para ser utilizada nuevamente en momentos de mayor necesidad.

Las centrales hidroeléctricas son una fuente sostenible y limpia de energía que aprovecha el poder del agua para generar electricidad de manera eficiente. Así, contribuyen a la reducción de emisiones de gases de efecto invernadero y a la conservación del medio ambiente.

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